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Mes de la historia afroamericana en imágenes, 1619–1865: la esclavitud estadounidense

Spanish (Español) translation by Leareny Guerrero (you can also view the original English article)

En 2020, el movimiento Black Lives Matter resonó en todo el mundo y llamó la atención sobre la continua lucha por la justicia social y la igualdad en los Estados Unidos de América para las personas de ascendencia africana.

En apoyo al movimiento Black Lives Matter y en celebración del Mes de la historia afroamericana/Mes de la herencia africana, esta serie de cinco partes explora la historia de los africanos en los Estados Unidos a través de fotografías de archivos públicos. Utilizamos imágenes de libre acceso para examinar la violencia centenaria ejercida contra las personas de ascendencia africana y su lucha por la autodeterminación, la igualdad de trato y el respeto como seres humanos.

Fuente: Envato Elements

Antes de comenzar, veamos qué es el Mes de la Historia Afroamericana, por qué se creó y qué espera lograr.

¿Qué es el Mes de la Historia Afroamericana?

Aunque la esclavitud había sido abolida por mucho tiempo en 1926, cuando el historiador Carter G. Woodson lanzó la "Semana de la historia de los negros", la idea de la inferioridad de los negros era una "verdad" bien establecida en la mente estadounidense. De hecho, los pueblos de ascendencia africana no solo estaban excluidos de los estudios académicos y el discurso intelectual que trataba de la civilización humana, sino que estaban tan completamente deshumanizados en la imaginación de las personas que el peonaje, la segregación y los linchamientos se consideraban condiciones de vida justificables para ellos. El mes de la historia afroamericana se creó para contrarrestar esa narrativa y tratamiento deshumanizantes al educar a las personas sobre el papel que las personas de ascendencia africana han desempeñado en la vida estadounidense, la historia mundial y la humanidad.

Con el auge de los movimientos por los derechos civiles y el poder negro, el interés en la semana creció, y en 1976, en el 50 aniversario de la primera semana de la historia afroamericana, se cambió oficialmente a la celebración de un mes ahora conocida como el mes de la historia afroamericana. También se llama Mes de la Historia Afroamericana o Mes de la Herencia Africana, dependiendo de dónde te encuentres.

El hecho de que el movimiento Black Lives Matter (Las vidas de los negros importan) haya tocado la fibra sensible de personas de todo el mundo habla de la verdadera profundidad y el impacto de los fracasos sistémicos generalizados en nuestras sociedades. Nuestras estructuras de poder (racismo y supremacía blanca, capitalismo, colonialismo, patriarcado) han permitido que algunas personas se enriquezcan más allá de lo razonable o lo moral, y a un gran costo. Esta situación desigual ha provocado tal dolor, inequidad, hambre, guerra, desorden social, calentamiento global, contaminación, destrucción del hábitat, pérdida de la atmósfera y degradación de los océanos, que enfrentamos no solo una amenaza existencial para la humanidad sino para toda la vida en la tierra.

Dr. Carter G. Woodson. El Dr. Woodson era hijo de padres que habían sido esclavizados y, aunque no comenzó su educación formal hasta los 20 años, obtuvo su diploma de escuela secundaria, licenciatura y maestría en el lapso de unos pocos años. Luego, en 1912, se convirtió en el segundo afroamericano en obtener un PhD (doctorado) de Harvard. Fuente: National Park Gallery

Por qué se creó el mes de la historia afroamericana

Desafortunadamente, el mes de la historia afroamericana se ha reducido con demasiada frecuencia a un quién es quién de lo que han alcanzado los afrodescendientes. Aunque esta forma de recordar en sí misma es un esfuerzo valioso que contribuye en gran medida a resaltar los éxitos de los pueblos africanos frente a tremendas adversidades en las Américas, para apreciar el papel completo que los africanos han desempeñado en la historia occidental y mundial, debemos agregar un poco más de contexto. Para apreciar realmente la importancia del mes de la historia afroamericana es necesario conocer un poco las condiciones que llevaron a su creación.

El colonialismo y el nacimiento de la teoría racial

Cuando las naciones europeas comenzaron a invadir diferentes partes del mundo, subyugando o matando brutalmente a los pueblos nativos y enviando colonos a ocupar sus tierras, también utilizaron una teoría poderosa para respaldar sus acciones inhumanas.

Esta teoría se conoció como Racismo. Sin ninguna base científica, los racistas afirman que los humanos están divididos en entidades biológicas separadas llamadas 'razas' y que existe un vínculo causal entre los rasgos físicos heredados como el color de la piel, la textura del cabello, la forma de los ojos, la forma de la nariz, etc., con la inteligencia, los rasgos de la personalidad, la moralidad, etc. Estos vínculos, continúa, hacen que algunas razas sean innatamente superiores a otras.

La teoría del racismo va de la mano con agendas racistas como White Supremacy (Supremacía Blanca), que afirma que existe una superioridad natural de las razas de piel más clara o "blancas" sobre otros grupos raciales.

Estas teorías gemelas sobre la supremacía de los europeos y la inferioridad racial de todos los demás pueblos se han utilizado para justificar siglos de genocidio, asesinato, crimen y robo en curso por parte de los europeos, los colonos y sus gobiernos contra los pueblos nativos y la tierra, desde Australia hasta el Ártico. Como veremos, desde sus inicios, la fotografía ha jugado un papel importante en la codificación y difusión de ideas sobre la raza que han moldeado profundamente la cultura de masas y la vida humana en todo el mundo.

Todos los hombres han sido creados iguales, a menos que sean africanos

La esclavitud estaba bien establecida y era legal en todos los Estados Unidos, incluyendo lo que se convirtió en Canadá, el caribe, América del sur y las trece colonias que finalmente se convirtieron en los Estados Unidos.

En los Estados Unidos, aproximadamente la mitad de los estados abolieron la esclavitud durante la Guerra de la Independencia o en las primeras décadas del nuevo país. Pero, ¿cómo se puede crear un nuevo país basado en la idea de que todos los hombres han sido creados iguales cuando algunos componentes del nuevo país mantenían a los seres humanos en la esclavitud?

El racismo proporcionó la respuesta: en Estados Unidos, todos los hombres fueron creados iguales, excepto los pueblos de ascendencia africana, que los estadounidenses consideraban que eran una raza inferior, atrasada y bárbara que, de acuerdo con el Artículo 1, Sección 2 de la Constitución, cuentan solo como 3/5 de un ser humano.

Cinco generaciones en la Plantación Smith, Beaufort, Carolina del Sur, 1862. Fuente: Biblioteca del Congreso

Los contextos fotográficos de esta época

Es importante recordar, al observar estas fotografías, que esta fue una era en la que las personas de ascendencia africana generalmente no tenían control sobre sus propias representaciones.

La fotografía solo existió durante las últimas décadas de la era de la esclavitud estadounidense, e incluso entonces, no era accesible para la gran mayoría de los afroamericanos de la época. Además, aunque había algunos fotógrafos de ascendencia africana que vivían como negros libres en el norte de los Estados Unidos, hay muy poco de su trabajo en el dominio público.

Los registros fotográficos de la esclavitud estadounidense son escasos y unilaterales. En su mayor parte, se trata de fotografías de personas negras tomadas por personas blancas con fines específicos.

Las representaciones de la vida cotidiana, como la fotografía de personas recogiendo algodón bajo la vigilancia del capataz, que aparece a continuación, son raras. La mayoría de las fotografías que se conservan son de personas que se hicieron famosas, como Frederick Douglass y Harriet Tubman, que también se muestran aquí. Otras, como la fotografía de la espalda con cicatrices horribles de Peter, se utilizaron para obtener apoyo para el movimiento abolicionista.

En las últimas partes de esta serie, veremos más ejemplos de personas negras que son autores además de sujetos de sus fotografías, pero, en esta época, solo podemos verlos a través de los ojos de las personas blancas.

'¿Dónde estaba el Señor?': Esclavitud estadounidense (1619-1865)

Para comprender la riqueza y el dominio de los Estados Unidos de América hoy en día, es necesario comprender el papel que el comercio transatlántico de esclavos y los africanos esclavizados jugaron en la construcción del país.

"¿Dónde estaba el Señor en esos días? ¿Qué estaba haciendo?" Antiguo estadounidense esclavizado, George Young (1936)

Aunque, como muestra el mapa a continuación, los africanos cautivos fueron traficados desde sus países de origen a varias partes del mundo a lo largo de muchas otras rutas como las rutas transaharianas, del Mar Rojo y del Golfo Pérsico, la trata transatlántica de esclavos fue la mayor migración forzada de personas en la historia humana. Según la base de datos de comercio transatlántico de esclavos, entre 1526 y 1866, aproximadamente 12,5 millones de africanos fueron secuestrados y transportados desde África a las Américas.

Descripción general de varias rutas de comercio de esclavos fuera de África, 1500-1900. Fuente: Slave Voyages

Las colonias americanas necesitaban un suministro grande y barato de trabajadores para explotar plenamente la tierra. Cuando ni los pueblos europeos ni los indígenas resultaron adecuados, los africanos se convirtieron en la fuente de trabajo preferida.

Los portugueses iniciaron el comercio transatlántico de esclavos en 1526, y pronto les siguieron los británicos, españoles, franceses, holandeses y daneses, atraídos por las enormes ganancias. Los navieros consideraban a los esclavos como un cargamento que debía transportarse a las Américas de la manera más rápida y económica posible, por lo que los hacinaban en los barcos sin tener en cuenta su bienestar. Los cautivos vivieron durante meses bajo las cubiertas de los barcos en condiciones de miseria y horror indescriptible. El hambre y los brotes de diversas enfermedades dieron como resultado una alta tasa de mortalidad entre los cautivos.

Fuente: Biblioteca del Congreso

De los aproximadamente 12,5 millones de cautivos africanos hacinados en barcos, alrededor de 2 millones murieron en el camino. Los 10,5 millones que sobrevivieron fueron vendidos a plantaciones y empresas de propiedad europea en América del Norte, el Caribe y América del Sur.

Trabajo de esclavo colonial

A partir del siglo XVI, la mayoría de las economías coloniales europeas en América se volvieron dependientes de las exportaciones y, por lo tanto, del trabajo de los africanos esclavizados para su supervivencia. Las mujeres, hombres y niños esclavizados de ascendencia africana, como los que se muestran en esta foto a continuación, trabajaron en cultivos comerciales basados ​​en la exportación como cannabis, café, tabaco, cacao, azúcar, arroz y plantaciones de algodón. También trabajaron en minas de oro y plata, en construcción, astilleros, como mano de obra calificada y como sirvientes domésticos, durante diez o más horas al día, seis días a la semana, a veces solo con el domingo libre.

Africanos esclavizados recogiendo algodón bajo la atenta mirada de un supervisor (década de 1850) Fuente: Wikimedia Commons

Como propiedad, se les consideraba mercancía o unidades de trabajo, y se vendían en el mercado con otros bienes y servicios según las necesidades de sus propietarios. Las familias esclavizadas, como esta fotografiada frente a su cabaña en la plantación Gains, solían dividirse por la venta de uno o más miembros, y por lo general no volvían a verse ni a saber de ellos.

"Yo era solo una cosita; alejada de mi mamá y mi papá, justo cuando más los necesitaba. El único cuidado que tuve o que alguna vez conocí me lo dio un amigo de mi papi. Mi papi le dijo que me cuidara por él. Mi papi y mi mami también fueron vendidos el uno al otro, al mismo tiempo que yo".

Antiguo americano esclavizado, Mingo White, Alabama

Fuente: Biblioteca del Congreso

Tortura

Los africanos esclavizados fueron despojados de su idioma y cultura, no tenían derechos, se les prohibió leer y reunirse y fueron brutalmente azotados y castigados por la más mínima infracción.

El dueño de este hombre esclavizado llegó a tallar su inicial en su frente. Se le ha fotografiado con un collar de castigo y posando con otros equipos utilizados para castigar a los esclavos.

Fuente: Biblioteca del Congreso

La siguiente foto cuenta la historia de la brutalidad experimentada por los africanos esclavizados mejor que las palabras. Estas horribles cicatrices en la espalda de un hombre llamado Peter son el resultado de una brutal paliza de un ex supervisor.

Peter se escapó de una plantación de Luisiana en 1863 y, después de un viaje angustioso, encontró seguridad entre los soldados de la Unión acampados en Baton Rouge. Antes de alistarse en un regimiento negro, fue examinado por médicos militares, quienes descubrieron las horribles cicatrices en su espalda.

Fuente: Galería Nacional de Retratos, Smithsonian

Agresión generalizada a las mujeres negras

Aunque los hombres blancos temían a los negros, hay poca evidencia de que los esclavos negros o los hombres negros libres agredieran a las mujeres blancas. Sin embargo, existe una gran cantidad de pruebas de que los hombres blancos agredían sexualmente de manera rutinaria a mujeres y niñas negras con impunidad.

"Podría contarte cosas sobre los tiempos de la esclavitud que te harían hervir la sangre, pero son demasiado terribles. Solo trato de olvidar". Ex afroamericana esclavizada, Amy Chapman, 1937

A pesar de su apariencia, Fannie, que se muestra a continuación, era considerada negra. A diferencia de la mayoría de los padres blancos, que no solo no reconocieron a los hijos que engendraron con mujeres esclavizadas, sino que también les permitieron languidecer en la esclavitud y, a veces, los vendían cuando surgía la necesidad de capital, el padre de Fannie liberó a Fannie y a su madre Mary tras su muerte. Desafortunadamente, debido a las leyes de la época, eso también significaba que tenían que abandonar el estado de Virginia, lo que hubiera significado que Mary hubiera dejado atrás a su esposo y a los hijos que tenían juntos, que no eran libres. Ella optó por permanecer esclavizada para poder quedarse con ellos.

Fuente: Biblioteca del Congreso

En algún momento, toda la familia escapó al norte y Fannie llamó la atención de los blancos del norte por su condición de ex esclava y su apariencia blanca. Fue adoptada por una mujer blanca, y varias fotos de ella fueron creadas y utilizadas como propaganda contra la esclavitud. La idea era que los blancos podrían ser más propensos a apoyar la causa abolicionista si pudieran imaginar al niño de rostro dulce y aspecto blanco como uno de los suyos.

Resistencia a la esclavitud

Participación en la guerra de independencia de los Estados Unidos

Un estibador de ascendencia africana y nativa americana, Crispus Attucks tiene el dudoso honor de ser la primera persona asesinada en la Masacre de Boston y, por lo tanto, el primer estadounidense asesinado en la revolución americana. Más tarde, Attucks se convirtió en un ícono del movimiento contra la esclavitud a mediados del siglo XIX y los partidarios del movimiento de abolición lo elogiaron por desempeñar un papel heroico en la historia de los Estados Unidos. Aunque es el héroe de ascendencia africana más famoso, no fue el único que luchó durante la guerra de independencia de Estados Unidos. Se estima que 20.000 personas de ascendencia africana se unieron a la causa británica, que prometió libertad a las personas esclavizadas, como leales negros, mientras que alrededor de 9.000 afroamericanos se convirtieron en patriotas negros.

Revueltas de esclavos

A lo largo de la esclavitud, los esclavizados resistieron su difícil situación de diversas formas. La rebelión de Stono de 1739 fue la más grande de las trece colonias, pero otras le seguirían. Algunas de las más famosas fueron la Conspiración de Gabriel de 1800, el levantamiento de la costa alemana de 1811 y probablemente la más famosa de todas, la rebelión de Nat Turner de 1831. Superadas en número y armamento, todas estas rebeliones estaban condenadas al fracaso, pero contradecían en gran medida la propaganda blanca de la época según la cual los esclavos eran felices, dóciles y como niños.

Los africanos también se rebelaron fuera de los Estados Unidos, con impactos para el país. En la isla caribeña de Saint-Domingue, los africanos libres y esclavos se independizaron de Francia. Se organizaron, derrotaron a los ejércitos coloniales y rechazaron los ataques sostenidos de las armadas francesa e inglesa. En 1803, las continuas pérdidas de Francia en la revolución llevaron a Napoleón a vender el territorio de Luisiana (es decir, el "derecho" a colonizar la amplia zona al oeste del río Mississipi, que en realidad ya estaba habitada por pueblos indígenas) a los Estados Unidos. En 1804 los rebeldes crearon Haití y abolieron constitucionalmente la esclavitud.

Recurso legal

Los afroamericanos en los Estados Unidos también intentaron usar la ley. El más famoso de estos casos es la decisión de Dred Scott. Dred Scott era un africano esclavizado en los Estados Unidos que, sin éxito, demandó por su libertad y la de su esposa, Harriet Robinson Scott, y sus dos hijas en el caso Dred Scott contra Sandford de 1857.

Dred Scott portrait photographDred Scott portrait photographDred Scott portrait photograph
Dred Scott. Fuente: Wikimedia Commons

En un caso histórico, el Tribunal Supremo de los Estados Unidos falló por 7 a 2 en contra de Scott, determinando que ni él ni ninguna otra persona de ascendencia africana podía reclamar la ciudadanía de los Estados Unidos y, por tanto, Scott no podía presentar una demanda ante un tribunal federal en virtud de las normas de diversidad de ciudadanía. Millones de personas de ascendencia africana nacidas en la esclavitud en Estados Unidos no eran ciudadanos estadounidenses y no tenían ningún derecho ni protección bajo la ley estadounidense.

Huyendo

Con la ley y el estado en su contra, el método más eficaz para que los africanos esclavizados escaparan de la esclavitud era huir a los estados del norte o Canadá. Este método, sin embargo, tenía un alto riesgo de fracasar, ya que el movimiento de los esclavizados estaba muy restringido.

Aunque solo un pequeño porcentaje tuvo éxito, los fugitivos amenazaron con socavar el propio sistema del que dependían los estados del sur. Si los atrapaban, estaban sujetos a un castigo brutal, que iba desde fuertes latigazos hasta que les cortaran una parte del cuerpo o los despedazaran los perros.

Fuente: Biblioteca del Congreso

A pesar de esto, huyeron y los fugitivos finalmente desarrollaron un plan organizado para ayudar a allanar el camino para que otros intentaran escapar. Este era el Ferrocarril Subterráneo, una red de rutas secretas y casas seguras establecidas en los Estados Unidos que ayudaba a los esclavos que querían escapar a llegar a estados libres en el norte o en Canadá. El ferrocarril subterráneo fue apoyado por abolicionistas blancos y otros simpatizantes de la causa de los fugitivos. En su apogeo, casi 1,000 personas esclavizadas por año escaparon de los estados esclavistas usando la red.

Harriet TubmanHarriet TubmanHarriet Tubman
Fuente: Galería Nacional de Retratos / Smithsonian

Una famosa fugitiva fue Harriet Tubman, quien no solo escapó de Maryland a la libertad en Filadelfia en 1849, sino que también regresó a Maryland una y otra vez para rescatar a familiares y docenas de otras personas esclavizadas.

Aunque solo una pequeña fracción de los que vivían en la esclavitud alguna vez llegó a escapar, su escape fue suficiente para irritar enormemente a los blancos del sur. Activaron la Ley de Esclavos Fugitivos, que se aprobó en 1850 y obligó a los funcionarios y ciudadanos de los estados libres a cooperar para devolver a los esclavos fugitivos a sus amos. Esto llevó a los fugitivos a trasladarse más al norte hacia la América del Norte británica (Canadá), donde la esclavitud había sido abolida desde 1833.

Al menos 30,000 personas esclavizadas, y potencialmente más de 100,000, escaparon a Canadá a través del ferrocarril subterráneo. Allí formaron comunidades prósperas o se unieron a comunidades existentes como los negros de Nueva Escocia, donde llegaron a existir más de 150 comunidades de leales negros y esclavos liberados en lugares como Truro, Weymouth Falls, Birchtown, Sydney y Africville (en Halifax).

Antiguos esclavos procedentes de América se establecieron de forma segura en Canadá. Fuente: Centro Schomburg de Investigación en Cultura Negra.

Otro fugitivo que saltó a la fama fue Frederick Douglass. Douglass escapó de la esclavitud en Maryland y se convirtió en abolicionista, orador, escritor y estadista. Douglas fue descrito a menudo como un contraargumento viviente a las afirmaciones de los propietarios de esclavos de que los esclavos carecían de la capacidad intelectual para funcionar como ciudadanos estadounidenses independientes, y muchos blancos del norte que lo conocieron les costaba creer que alguna vez había sido un esclavo.

Frederick DouglassFrederick DouglassFrederick Douglass
Frederick Douglass. Fuente: Administración Nacional de Archivos y Registros

Conclusión

La esclavitud en los Estados Unidos finalmente terminó después de una sangrienta guerra civil, la Proclamación de Emancipación de 1862 y la aprobación de la Decimotercera Enmienda a la Constitución en 1865. Continuaremos a partir de ahí en el próximo artículo y en el resto de esta serie veremos fotografías de los siguientes períodos:

  • De la esclavitud a la segregación
  • La gran migración y el florecimiento de la cultura afroamericana
  • Los movimientos por los derechos civiles y el poder negro
  • Movimiento Black Lives Matter

Colecciones de fotografías imperdibles

Si este artículo te ha abierto el apetito y deseas aprender más sobre la historia negra a través de la fotografía, consulta el siguiente artículo de esta serie y explora algunos de estos maravillosos archivos de imágenes públicas:

1. Centro Schomburg de Investigación en Cultura Negra, División de Fotografías y Grabados

Explora más de 300,000 imágenes en esta sección del sistema de la Biblioteca Pública de Nueva York que está dedicada a la historia negra.

2. Biblioteca y Archivos de Canadá

Obtén más información sobre la vida de los negros en Canadá explorando los archivos nacionales. Tienen una sección sobre Historia Afroamericana en Canadá.

3. Nacido en la esclavitud: Narraciones de esclavos del Proyecto federal de escritores, 1936-1938

Antiguos estadounidenses esclavizados: nombre desconocido, John Smith, Waco, Clara Brim, Beaumont

Lee más sobre la experiencia de la esclavitud de los anteriormente esclavizados en Nacido en la esclavitud: Narraciones de esclavos del Proyecto federal de escritores, 1936-1938. La colección contiene más de 2.300 relatos en primera persona de la esclavitud y 500 fotografías en blanco y negro de antiguos esclavos.

Antiguos estadounidenses esclavizados: Mary Crane, Indiana, Sarah & Sam Douglas, Arkansas, Mose Hursey, Texas

4. Biblioteca del Congreso

La Biblioteca del Congreso tiene millones de fotografías, libros, periódicos y otros documentos que pueden ayudarte a explorar cualquier área de la historia negra que te interese.

5. Museo Nacional Smithsonian de Historia y Cultura Afroamericana

El museo en sí merece una visita cuando la pandemia de Covid-19 lo permita, pero mientras tanto, puedes explorar los archivos digitales del museo en su sitio web.

6. Administración Nacional de Archivos y Registros

La administración nacional de archivos y registros tiene una extensa biblioteca de imágenes, documentos y otros registros, y tiene una sección dedicada a la historia afroamericana.

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