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Fotografía en color versus fotografía en blanco y negro: Cómo afecta la paleta lo que vemos, y sentimos

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Spanish (Español) translation by Nadia Gonzales (you can also view the original English article)

Una de las decisiones más importantes que hay que tomar al fotografiar es si se debe retratar al sujeto en color, o en blanco y negro. En los viejos tiempos de la fotografía analógica, esa decisión tenía que ser tomada de antemano, con anticipación. Ahora, gracias a la tecnología digital, podemos decidir a posteriori, en la postproducción.

El instinto podría decirnos qué paleta preferimos cuando comparamos las versiones en color, y en blanco y negro de la misma imagen, pero si no entendemos los fundamentos de dichos instintos, no hemos comprendido del todo cómo comunicarnos con las imágenes.

En este tutorial, discutiremos las características de cada paleta y cómo pueden ayudar a aclarar, o a distorsionar, el mensaje de una imagen.

Fotografía en blanco y negro

Tiene simplicidad reductiva

Hay una razón por la que muchos estudiantes aprenden a fotografiar (y dibujar, en ese caso) en blanco y negro primero: una paleta monocromática es simple, y tiene pocos elementos.

  • Las fotografías en blanco y negro sólo incluyen luces, sombras y los tonos de gris que hay entre ellas. Por el contrario, cada tono en una fotografía a color añade un elemento a la imagen, que puede desviar la atención del espectador hacía el sujeto (o tema) principal. Al reducir los elementos de una imagen en blanco y negro, los fotógrafos y los espectadores tienen menos con qué lidiar.
  • La composición se puede ver más fácilmente en una imagen en blanco y negro porque la estructura y las relaciones espaciales tienen prioridad. Una silueta, por ejemplo, puede ser particularmente poderosa en una imagen en blanco y negro si está claramente separada de otras formas en la composición.
  • De manera similar, las formas, líneas, texturas y contraste dentro de una imagen en blanco y negro son prominentes. Como resultado, es más probable crear arte visual abstracto con blanco y negro, que con color.
  • Cuanto más completa sea la gama tonal, más dinámica será la imagen. Las fotografías en blanco y negro con un profundo negro, un blanco puro, y muchos grises variables en medio, pueden atrapar las miradas y la atención de los espectadores.
“Blanco y negro son los colores de la fotografía. Para mí simbolizan las alternativas de esperanza y desesperación a las que la humanidad está eternamente sujeta." -Robert Frank

Ofrece un margen técnico

Dado que una fotografía monocromática contiene tan pocos elementos (sólo blanco, negro y sombras de grises) puede ser manipulada para superar problemas técnicos más fácilmente, y con mayor eficacia, que una fotografía a color.

  • Las fotografías en blanco y negro pueden ser retocadas hasta el extremo para superar problemas de exposición.
  • La necesidad de lidiar con las diferencias de temperatura de color no existe en las fotografías en blanco y negro. Hacer una imagen que contenga tanto luz natural como artificial no es un problema, como lo es en la fotografía a color.
  • El ruido digital que se produce al fotografiar a un alto ISO tiende a ser menos visible en una fotografía en blanco y negro.
  • El desenfoque y el grano son un poco más agradables a la vista en una imagen en blanco y negro. El desenfoque y el grano pueden dar a una imagen a color una encantadora sensación, también, por supuesto, pero quizás porque el blanco y negro fue inventado primero, estos dos elementos son más comunes en las imágenes monocromáticas y, por lo tanto, es más probable que sean aceptados y disfrutados.

"En blanco y negro sugieres, en color afirmas. La sugestión puede implicar mucho, pero la afirmación exige certeza..." -Paul Outerbridge

Proporciona una estética distintiva

Finalmente, una paleta en blanco y negro proporciona una estética distinta. Presenta sujetos corrientes de una manera poco común.

  • Vemos en color, así que las imágenes monocromáticas hacen que el mundo se vea y se sienta diferente al que habitamos. Mostrar el mundo de otra manera permite a los espectadores distanciarse de la realidad, lo cual es una experiencia que puede resultar muy provechosa.
  • Las imágenes en blanco y negro a menudo tienen un aspecto atemporal, romántico y nostálgico. Debido a que el blanco y negro fue inventado antes que el color, asociamos las imágenes monocromáticas con el pasado, incluso cuando retratan un evento actual. Como resultado, los sujetos que tienen esa misma apariencia atemporal, romántica o nostálgica tienden a funcionar bien cuando son fotografiados en blanco y negro.
  • El contraste entre las luces y las sombras de una fotografía en blanco y negro puede añadir dramatismo. Aumentar el contraste y usar viñetas puede ser una manera poderosa de atraer a los espectadores.
  • Las imágenes monocromáticas a veces se perciben como más serias, reflexivas o artísticas que una paleta de colores. No fue hasta la década de 1970 que la fotografía a color fue considerada "arte" en los Estados Unidos (gracias a William Eggleston, Stephen Shore, Saul Leiter, y otros), y algunas de esas asociaciones aún perduran, seamos conscientes de ello o no.
  • Las fotografías en blanco y negro tienen un aire de autenticidad, credibilidad u objetividad. Representar una escena usando sólo tonos de blanco y negro puede parecer que la despoja de la subjetividad que el color imbuye furtivamente. Nos recuerda a las imágenes épicas del pasado, como las publicadas en la revista Life y hechas por los fotógrafos de la Administración para la seguridad agraria (FSA) durante la gran depresión, que utilizaron imágenes en blanco y negro para destacar cuestiones importantes.

"El blanco y negro es abstracto; el color no lo es. Mirando una fotografía en blanco y negro, ya estás mirando un mundo extraño." -Joel Sternfeld

¿Qué paleta funciona mejor? Al final, decidí que el blanco y negro. Me gustó cómo destacaba las líneas, ángulos y formas de la imagen, haciéndola más abstracta. En lugar de que los ojos de los espectadores vayan directamente a los colores vibrantes del traje de baño de mi sujeto, como lo hacen en la versión en color, son atraídos por otros detalles, como la calidad orgánica de las ondas en el agua, que me pareció más hermosa y más acorde con la imagen. Fotografía de Amy Touchette.

Fotografía a color

Añade complejidad

En marcado contraste, una fotografía cromática muestra el mundo en toda su colorida gloria. Es controvertido y nadie parece saberlo con exactitud, pero la mayoría de las investigaciones dicen que el ojo humano puede detectar entre 1 millón y 10 millones de colores diferentes. Por lo tanto, la introducción del elemento de color en una fotografía cambia significativamente las reacciones de los espectadores hacia la misma.

  • El color juega un papel muy importante en la historia de la fotografía. Así que si el color de alguna manera le resta protagonismo al tema o sujeto principal de una imagen, está ha perdido poder. Lo ideal es que el sujeto principal esté en un tono prominente, mientras que los elementos sin importancia estén en un tono menos dominante.
  • La complejidad que invoca el color necesita ser resuelta de alguna manera en una imagen. Para hacer una imagen coherente, todos los colores necesitan establecer algún tipo de relación entre ellos.
  • Una forma de lograr la armonía del color es fotografiar colores complementarios. En el modelo de color tradicional de rojo, amarillo y azul, los colores complementarios están enfrentados en el circulo cromático: rojo y verde, amarillo y púrpura, y azul y naranja. Emparejarlos puede crear una experiencia visual muy satisfactoria.

"Es un pequeño y vergonzoso secreto, que soy muy inseguro al colorizar mi propio trabajo. Veo a tanta gente que ama el color más que yo, que me asusto cada vez que uso Photoshop. ¿Blanco y negro? Sé exactamente qué hacer, pero el color ofrece un millón de soluciones a problemas que ni siquiera sé que existen". -Doug TenNapel, novelista gráfico, ilustrador, diseñador de videojuegos, animador y escritor

Proporciona descripción

Las imágenes a color obviamente tienen un rango mucho más dinámico de colores, tonos y matices que las imágenes en blanco y negro. Por lo tanto, las fotografías en color tienden a proporcionar una descripción más rica y profunda de una escena.

  • Los colores en una fotografía pueden aludir al momento del día y a la época del año. Un tono azul puede significar que es tarde en el día; una abundancia de hojas rojas y naranjas puede significar que es otoño.
  • Las fotografías a color pueden mostrar un aspecto importante de un sujeto. Por ejemplo, en Cuba y Perú, el color es una gran parte de la cultura de la nación. Fotografiar en color permite que ese detalle clave se destaque.
  • El color puede sugerir la época en la que se hizo la fotografía. Las películas fabricadas en el pasado a menudo tienen un aspecto muy distintivo. Por ejemplo, la película Kodachrome, que fue muy popular en los años 60 y 70, pero que se retiró en 2009, tenía una saturación de color que los fotógrafos todavía se lamentan de perder.
"El cerebro humano funciona como un ordenador binario que sólo puede analizar exactamente los ceros y unos (o blanco y negro) basados en la información. Nuestro corazón es mas como un equipo químico que utiliza la lógica difusa para analizar la información que no puede ser fácilmente definida en ceros y unos." -Naveen Jain, empresario y filántropo

Evoca emoción

Cuando observamos un color, tenemos una reacción emocional a él, basada en nuestras asociaciones con ese color.

  • Las fotografías en color se sienten más reales que las fotografías en blanco y negro, porque vemos en color. Como resultado, las fotografías en color tienden a que el observador se sienta inmerso en las emociones de la realidad cotidiana.
  • El color puede ayudar a describir las emociones de una imagen. Por ejemplo, las imágenes que contienen amarillos pueden evocar un estado de ánimo alegre y estimulante, mientras que los azules pueden hacer que una imagen se sienta melancólica o deprimente.
  • Los colores son multifacéticos. Aunque el azul puede ser deprimente, también puede tener un efecto muy calmante, y aunque el amarillo puede ser alegre, también puede ser un color muy perturbador.
  • El color tiene un misterioso poder que evoca reacciones personales y psicológicas. Estudios han demostrado que es mucho más fácil entender cómo las formas afectan a los espectadores, que generalizar sobre los efectos del color. Cuando nos enfrentamos a un color, podemos tener una respuesta visceral muy fuerte de la que no somos necesariamente conscientes.
"Al principio fotografié en blanco y negro. Después de un tiempo, sin embargo, empecé a ver una dimensión de significado que exigía una conciencia de color. La fotografía en color no era nueva para mí. La mayoría de mis trabajos por encargo y todas mis fotos han sido hechas a color. Pero el color del metro era diferente. Descubrí que la luz estroboscópica que se reflejaba en las superficies de acero estropeadas de los vagones, creaba una nueva comprensión del color. Había visto fotografías de peces de las profundidades del mar, a miles de metros bajo la superficie del océano, brillando en total oscuridad una vez que se había aplicado luz. La gente en el metro, su cuerpo yuxtapuesto a los graffitis, el efecto penetrante de la propia luz estroboscópica, e incluso la hueca oscuridad de los túneles, inspiraron una estética que pasa desapercibida para los pasajeros que están atrapados bajo tierra, ocultos tras máscaras, y aislados unos de otros". -Bruce Davidson, hablando de su libro, Subway

Conclusión

Al final, la elección de fotografiar un sujeto en color o en blanco y negro es personal: depende de lo que queremos comunicar a los espectadores, y a dónde queremos que se dirija su atención. Cada paleta tiene fortalezas y debilidades que pueden ser explotadas de forma efectiva. Pero para tallar nuestra propia visión única, es esencial entender cómo las paletas cromáticas y monocromáticas afectan lo que vemos y sentimos.

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